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On the Waterfront: A Lakeside Guide to Fish, Fitness and Festivals

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COURTESY OF BRIAN MACDONALD
  • Courtesy Of Brian Macdonald

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Burlington's lakeside location sparkles in summertime, when the waterfront at the foot of downtown teems with activity. Lake Champlain, vast and blue, has long kept the city in motion: In the 1800s, it was a major transportation corridor for boats, making the Queen City one of the largest lumber ports in the country.

Vestiges of those industrial days remain, but over the past 30 years the waterfront has been transformed. The oil tanks and grain silo are gone, replaced with a bike path, boardwalk and brand-new skate park. Ferries still drop anchor, but so do major festivals: The green expanse of Waterfront Park is now a busy stage for music, recreation and fireworks. And just off the docks, the glistening waves are a liquid playground for water sports of all kinds.

Splash right in to adventures on lake and land with this waterfront to-do list.

Fish Tales

Lake Champlain Dragon Boat Festival - COURTESY OF BRIAN MACDONALD
  • Courtesy Of Brian Macdonald
  • Lake Champlain Dragon Boat Festival

At the base of College Street, flush with the shoreline, awaits one of the waterfront's main attractions: the ECHO Leahy Center for Lake Champlain. Inside this lake aquarium and science center swims a five-foot-long, torpedo-shaped sturgeon, a freshwater fish common to the area. It's just one of 70-some live fish, reptiles and amphibians here that tell the story of Vermont's biggest lake.

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With a mission to teach visitors about the ecology, culture and history of the Lake Champlain Basin, ECHO hosts educational exhibits for all ages and daily science challenges for youth. This summer's "Run! Jump! Fly!" invites children to jump into adventure sequences and learn firsthand how physical activity stimulates brain development. A new theater screens National Geographic films in 3D, on topics ranging from pandas to sea monsters. Don't leave without grabbing a bite at the locally owned Sugarsnap café — the sandwiches and snacks come with a stunning terrace view of the lake and the Adirondack Mountains beyond.

Sail Away

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Lake Champlain is a sight to see, but there's no substitute for being out in it. (And one of the best panoramas around is looking back at Burlington rising up the hill.) Luckily, it's easy to rent a paddleboard, kayak, canoe or sailboat from the nonprofit Community Sailing Center, just north of Waterfront Park and the U.S. Coast Guard station.

Sailors can take a short test to rent a boat, but paddlers are good to go with a few signatures and a life jacket (free with the rental). Travel along the breakwater or north to Lone Rock Point, an exposure of the 200-mile-long Champlain Thrust fault. On a hot day, jump off your vessel and let the lake cool you down. These waters have a storied history — Benedict Arnold led U.S. Naval forces against the British here in the 1776 Battle of Valcour Island, and shipwrecks from that and other centuries rest on the lake's floor (read more about that on page 21).

The sailing center also offers lessons, Friday-night regattas and children's classes. Programs run June 11 to Labor Day, plus some weekends before and after. Rentals are available weekdays from noon to 8 p.m. and weekends from 9 a.m. to 8 p.m.

Festival Fun

Lake Champlain Maritime Festival
  • Lake Champlain Maritime Festival

With its plush grass, pristine boardwalk and swinging benches, Burlington's Waterfront Park is one of the region's favorite festival venues. Nearly every weekend brings a celebration of some kind. The season kicks off with the Burlington Discover Jazz Festival (June 3 to 12), which this year hosts banjo man Béla Fleck and his Flecktones in a high-peaked waterfront tent — dancing is encouraged. And if you're still out on that paddleboard, you will hear the music!

Then comes the Burlington Wine & Food Festival (June 14 to 18). It serves more than 300 fine wines from around the world and tasty fare from local restaurants and artisan food makers. Does parsnip gnocchi pair with a ripe, silky Bordeaux? What about ahi tuna with watermelon and a California Riesling? Do your own research at one of two grand tasting sessions. Tickets are available in advance and at the gate.

July 3 brings the city's early Independence Day Celebration, with food, music and fireworks at dusk, all free. Thousands of people watch the lights display from the shore and, even better, from boats.

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Music melds with maritime traditions at the Lake Champlain Maritime Festival (July 28 to 31). Vermont jam band Twiddle headline two nights on the festival's main stage, while vintage boats are on display in the Burlington harbor all weekend. To see more unique watercraft, check out the Lake Champlain Dragon Boat Festival on August 7. Some 1,600 people, many of them breast cancer survivors, team up to row the colorful, 41-foot-long dragon boats to raise money for charity and build solidarity. Under a hot summer sun, the lake is a welcome setting for these feel-good fests.

Getting There

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To explore all the lakeshore has to offer, head to the Burlington Bike Path. It stretches eight miles to the Winooski River, and beyond that into Colchester for another five miles onto a former railroad causeway that juts out into Lake Champlain. A bicycle ferry operates all summer, traversing a short gap in the causeway where a turnstile rail bridge once operated, and connects riders to the scenic Champlain Islands.

A set of wheels is your best bet for seeing it all. For bike rentals, check out Local Motion near the old train station on the waterfront. The nonprofit operates the bike ferry and provides maps. For something completely different, step onto a two-wheeled, battery-powered Segway and putter along. Burlington Segways offers rentals and tours, in which guides share city history and dole out easy tips for operating the personal transports.


Le guide du lac pour la pêche, le sport et les festivals

COURTESY OF BRIAN MACDONALD
  • Courtesy Of Brian Macdonald

Le bord du lac à Burlington, au pied de la colline où se trouve le centre-ville, bourdonne d'activité l'été. Le lac Champlain, vaste et bleu, a toujours suscité beaucoup d'animation dans la ville. Dans les années 1800, le lac était une importante voie de transport pour les bateaux et Burlington, la plus grande ville du Vermont, était l'un des plus gros ports aux États-Unis pour le commerce du bois.

Il reste des vestiges de cette ère industrielle, mais le bord de l'eau a été entièrement transformé au cours des 30 dernières années. Les réservoirs de pétrole et les silos à grains ont disparu : une piste cyclable, une promenade de bois et un tout nouveau planchodrome les ont remplacés. Des traversiers y jettent encore l'ancre, mais le grand parc est devenu un site animé où se déroulent des concerts en plein air, des activités et des feux d'artifice. Devant les quais, les eaux scintillantes du lac permettent la pratique de toutes sortes de sports aquatiques.

Plongez dans l'aventure, sur l'eau et sur terre, grâce à cette liste d'activités au bord du lac.

Histoires de poissons

Lake Champlain Dragon Boat Festival - COURTESY OF BRIAN MACDONALD
  • Courtesy Of Brian Macdonald
  • Lake Champlain Dragon Boat Festival

Au bas de College Street, juste sur les rives du lac, se trouve l'une des principales attractions du bord de l'eau : l'ECHO Leahy Center for Lake Champlain. Vous pourrez voir dans cet aquarium lacustre et centre des sciences un esturgeon long de 1,5 mètre, en forme de torpille; ce poisson d'eau douce est une espèce répandue dans la région. Environ 70 poissons, reptiles et amphibiens vivants vous raconteront l'histoire du plus grand lac du Vermont.

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Le centre ECHO a pour mission d'informer les visiteurs sur l'écologie, la culture et l'histoire du bassin du lac Champlain. Il organise des expositions éducatives pour tous les âges et des défis scientifiques quotidiens pour les jeunes. Cet été, l'atelier Run! Jump! Fly! entraîne les enfants dans diverses aventures où ils apprennent concrètement comment l'activité physique stimule le développement du cerveau. Le nouveau cinéma présentera des films du National Geographic en 3D sur des sujets aussi variés que les pandas et les monstres marins. Ne partez pas sans manger une bouchée au café Sugarsnap, qui appartient à des gens du coin : vous aurez droit, avec votre sandwich, à une vue spectaculaire, de la terrasse, sur le lac et les Adirondacks au loin.

Larguer les amarres

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Le lac Champlain est à voir, mais rien ne remplace une excursion sur l'eau. D'ailleurs, l'un des plus beaux panoramas est celui de Burlington vue du lac. Il est facile de louer une planche à bras, un kayak, un canot ou un voilier au Community Sailing Center, un organisme sans but lucratif, juste au nord du Waterfront Park et du poste de la garde côtière des États-Unis.

Pour louer un voilier, il faut passer un petit test, mais tout le monde peut louer une planche moyennant quelques signatures et un gilet de sauvetage (inclus dans la location). Suivez la digue ou allez vers le nord jusqu'à Lone Rock Point, d'où on a un aperçu de la faille de Champlain, longue de 320 kilomètres. Par une journée chaude, sautez de votre embarcation et rafraîchissez-vous dans l'eau du lac. Ces eaux ont toute une histoire : Benedict Arnold mena ici les forces navales américaines contre les Britanniques lors de la bataille de l'île Valcour en 1776, et nombreuses sont les épaves de cette époque et d'autres périodes qui jonchent le fond du lac (reportez-vous à la page 21 pour en savoir davantage).

Le centre de voile offre aussi des cours, des régates le vendredi soir et des leçons pour les enfants. Les programmes commencent le 11 juin et se poursuivent jusqu'à la fête du Travail, mais des activités sont aussi proposées quelques fins de semaine avant et après cette période. Le bureau de location est ouvert de midi à 20 h les jours de la semaine et de 9 h à 20 h la fin de semaine.

La saison des festivals

Lake Champlain Maritime Festival
  • Lake Champlain Maritime Festival

Avec sa pelouse verdoyante, sa promenade de bois impeccable et ses balançoires, le Waterfront Park de Burlington est l'un des endroits favoris de la région pour les festivals. Presque toutes les fins de semaine, on y célèbre quelque chose. La saison commence avec le Burlington Discover Jazz Festival (du 3 au 12 juin), qui accueille cette année le banjoïste Béla Fleck avec les Flecktones sous un immense chapiteau – tout le monde est invité à danser. Et si vous êtes encore sur votre planche, vous entendrez tout de même la musique!

Vient ensuite le Burlington Wine & Food Festival (du 14 au 18 juin, avec un chapiteau au bord du lac le dernier jour). On y fait déguster plus de 300 vins du monde entier, avec des mets préparés par les restaurants locaux et des artisans qui fabriquent leurs propres produits. Les gnocchis au panais s'accompagnent-ils bien d'un vieux bordeaux velouté? Et le thon albacore au melon d'eau, d'un riesling de Californie? Découvrez-le par vous-même lors de l'une des deux grandes séances de dégustation. On peut se procurer des billets à l'avance et aussi à l'entrée.

Le 3 juillet, c'est le Jour de l'indépendance un peu à l'avance : on peut manger, assister à des concerts et admirer les feux d'artifice au coucher du soleil, le tout gratuitement. Des milliers de personnes regardent les feux depuis la rive ou, encore mieux, sur des bateaux.

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La musique s'allie aux traditions maritimes lors du Lake Champlain Maritime Festival (du 28 au 31 juillet). Twiddle, un groupe jam du Vermont, présente un concert deux soirs sur la scène principale du festival, et des bateaux d'époque sont exposés toute la fin de semaine dans le port de Burlington. Pour voir des embarcations encore plus particulières, venez au Lake Champlain Dragon Boat Festival le 7 août. Environ 1 600 personnes, dont beaucoup sont des survivantes du cancer du sein, forment des équipes de rameurs sur les bateaux-dragons longs de 12 mètres dans le but de recueillir des fonds pour des œuvres de bienfaisance et de stimuler la solidarité. Sous un chaud soleil d'été, le lac est l'endroit tout indiqué pour ces fêtes populaires.

Pour vous rendre

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Pour explorer tout ce que le bord du lac a à offrir, rendez-vous à la piste cyclable de Burlington. Elle s'étend sur 13 kilomètres jusqu'à la rivière Winooski, puis continue dans Colchester encore 8 kilomètres sur une ancienne voie ferrée qui surplombe le lac Champlain. Le traversier pour bicyclettes est en activité tout l'été; il fait le lien là où il y avait autrefois un pont tournant pour le train et permet aux cyclistes de rejoindre les superbes îles de Champlain.

C'est à vélo que vous verrez le mieux la région. Pour louer des bicyclettes, allez à Local Motion, près de l'ancienne gare, au bord du lac. Cette agence sans but lucratif exploite le traversier des vélos et fournit des cartes. Pour vivre une expérience totalement différente, sautez sur un gyropode à deux roues fonctionnant à batterie (souvent appelé Segway) et faites votre petit bonhomme de chemin. Burlington Segways en loue et organise des tours, pendant lesquels des guides vous font connaître l'histoire de la ville et vous donnent des conseils pour rouler à gyropode.


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